Paarden lopen als een rode draad door haar leven. Maud is de dochter van Aart en Marga Aarts, die zo’n dertig jaar eigenaren zijn geweest van restaurant Flora (nu Klein Zwitserland) tussen Ede en Lunteren. ,,We hadden thuis paarden, ik groeide ermee op en ik ben sinds mijn achttiende professioneel met paarden bezig’’, vertelt Maud vanuit Zuid-Afrika via een videoverbinding. 

Bij manege De Nieuwe Heuvel in Lunteren krijgt ze les van Alex van Silfhout, de huidige bondscoach van de Nederlandse senioren dressuurruiters. Ze blinkt uit in eventing, een mix van dressuur, springen en cross. Op haar vijftiende en zeventiende neemt de Edese tiener deel aan een Europees kampioenschap. 

Het zijn globetrotters, 'Edenaren' die hun geboortegrond hebben verlaten om elders in de wereld een nieuw bestaan op te bouwen. In de rubriek 'Groeten uit...' spreekt Ede Stad emigranten over hun nieuwe leven in het buitenland.

OUT OF AFRICA Na de Europaschool, een basisschool in de Edese wijk Veldhuizen, gaat Maud naar de lagere agrarische school in Ede. En aansluitend nog twee jaar naar de mavo in Lunteren. Dat laatste doet ze om door te kunnen stromen naar de hotelschool. ,,Ik heb het geprobeerd, maar dat paste toch niet bij mij. Ik heb uiteindelijk heel bewust voor de paarden gekozen.’’

Ze vertrekt in 1998 uit Ede en begint samen met haar toenmalige vriend een trainings- en handelsstal in Twente. Nog geen twee jaar later kruipt haar bloed waar het niet gaan kan. De bekende film ‘Out of Africa’ uit 1985, met Meryl Streep en Robert Redford, heeft bij Maud een onuitwisbare indruk gemaakt. ,,Toen ik de film had gezien, dacht ik: ‘Ik moet later naar Afrika toe’. Het moment van die beslissing is daar in het jaar 2000, zeker als ze van een kennis met een farm in Zuid-Afrika alleen maar enthousiaste verhalen hoort. ,,Ik wilde hoe dan ook gaan reizen.’’

SAFARI Ze kiest voor een safari te paard bij Horizon Horseback Adventures, diep in het binnenland en niet ver van de grens met Botswana. In eerste instantie plant Maud een verblijf van drie maanden, maar al op de reis van het vliegveld naar de paardenfarm weet ze: ‘Hier wil ik blijven’. ,,Mijn vriend wilde niet mee’’, blikt ze samenvattend nuchter terug.

Paarden blijven een hoofdrol spelen. Twee jaar begeleidt ze paardensafari’s in Zuid-Afrika en Botswana, afgewisseld met een reis door Australië, waar ze ook tijdelijk werkt bij een ecolodge met veel dieren in Arnhemland. De afgelopen zeventien jaar is ze instructeur en coach met toppaarden en topruiters. 

Inmiddels werkt ze alweer zes jaar voor het in Zuid-Afrika toonaangevende paardenfokbedrijf Callaho Warmblood Stud in Christiana, eveneens in het binnenland. Maud woont zelf in Howick, op circa negentig kilometer van de havenstad Durban aan de Indische Oceaan.

Chinees paardenpaleis met marmeren vloeren   

HOOGTEPUNT Callaho heeft de ambitie om sportpaarden van wereldklasse te fokken voor (show)springen, dressuur en eventing. De oud-Edese is hoofdtrainer bij Callaho. ,,Elk jaar veilen we tussen de veertig en vijftig paarden. De jaarlijkse Callaho-veiling in mei is het hoogtepunt van het jaar.’’
Sinds begin dit jaar heeft Maud er een nieuwe uitdaging bij, opmerkelijk genoeg in China. ,,Ik wilde weer eens iets anders proberen’’, licht ze toe. Via oud-bondscoach Martin Lips van het Nederlandse eventingteam en zijn zoon Tim komt ze in contact met de Heilan Equestrian Club in China, volgens kenners de meest luxueuze paardenstal ter wereld.

PAARDENPALEIS De steenrijke Chinese zakenman Zhou Jianping, eigenaar van de Heilan Group, één van China’s grootste producenten van mannenkleding, heeft in de buurt van Shanghai een vijfsterren paardenpaleis laten bouwen. In en bij dit enorme hippische complex, met onder meer marmeren vloeren, een paardenmuseum en een replica van de Spaanse Rijschool in Wenen, is Maud Aarts om de zes weken aan het werk. Samen met andere internationale paardenexperts en -coaches en ook enkele Nederlandse dierenartsen.
,,Ik train paardencoaches en het provinciale eventingteam van Jiangsu met jonge Chinese ruitertalenten. Twee van hen gaan hopelijk volgend jaar naar de Olympische Spelen in Tokyo. De eigenaar van de Heilan Group is zelf paardenliefhebber, hij wil de paardensport als toeristische attractie promoten. En de paardensport in China op een hoger niveau brengen. Dat is  hetzelfde wat ik de afgelopen jaren in Zuid-Afrika heb gedaan. Voor mij betekent het eigenlijk dat ik in China weer opnieuw begin. Ik geniet enorm van de afwisseling. In Zuid-Afrika zit ik in ‘the middle of nowhere’ en hier vlakbij Shanghai, de grootste stad van China. En ik werk met de allerbeste paarden.’’

WAKKER GESCHUD Het lijkt voor het Edese ‘paardenmeisje’ dat ze ooit was, allemaal haast te mooi om waar te zijn. Maud beseft zich dat maar al te goed. Temeer, omdat ze eind 2018 ineens borstkanker blijkt te hebben. Gelukkig zijn de bestralingen succesvol. ,,Ik ben inmiddels alweer zes maanden kankervrij.’’
Ze kan er naar eigen zeggen nuchter op terug kijken. ,,ik ben wel wakker geschud. Het klinkt misschien gek, maar ik zie het als positief. Dit moest gebeuren, het was nodig. Ik ben gezonder gaan leven.’’
Sinds begin dit jaar woont ze in Howick met haar ouders in een door hen gekocht huis. ,,Dat was de beste oplossing, omdat ik veel zou gaan reizen en ook voor mijn honden. Vader Aart en moeder Marga wonen al sinds 2008 in Zuid-Afrika, de tien jaar daarvoor in Zuid-Frankrijk.

De kwaliteit van leven is hier ontzettend goed

SAAMHORIGHEID In haar drukke bestaan speelt geboorteplaats Ede nog slechts een kleine rol. Gevraagd naar herinneringen, noemt ze als eerste het paardenconcours tijdens de Heideweek. ,,En de luchtlanding op de hei. Verder niet zoveel, want ook toen al was ik voornamelijk met paarden bezig.’’
Ze blijft via Facebook wel goed op de hoogte wat er in Ede en binnen de (voormalige) vrienden- en kennissenkring gebeurt. ,,Het is leuk om te zien wat ze allemaal zijn gaan doen.’’
Als Maud nog even nadenkt, noemt ze de saamhorigheid in de buurt bij het voormalige restaurant Flora van haar ouders. ,,We woonden aan de Lunterseweg, buiten Ede. Mijn vriendinnen kwamen bijna allemaal van de boerderij. Iedereen stond voor elkaar klaar, dat staat me nog heel goed bij. Mijn buurmeisje en beste vriendin Joke Vaarkamp komt trouwens binnenkort op bezoek, dat is natuurlijk hartstikke leuk.’’

Zuid-Afrika is en blijft haar thuisland, besluit ze. ,,Ik wil niet terug, de kwaliteit van leven is hier verschrikkelijk goed, met een aangenaam klimaat. Als Afrika eenmaal in je bloed zit, is het heel moeilijk om weer naar Nederland te gaan.’’

Bekijk hier een promovideo van paardenfokbedrijf Callaho Warmblood Stud in Zuid-Afrika.

Bekijk hier een promovideo van Heilan Equestrian Club in China. 

Door Wim Vonk

Callaho
Foto: Callaho
Maud Aarts is hoofdtrainer bij paardenfokbedrijf Callaho Warmblood Stud in Zuid-Afrika.
Callaho
Foto: Callaho
Maud Aarts is hoofdtrainer bij paardenfokbedrijf Callaho Warmblood Stud in Zuid-Afrika.
Heilan
Foto: Heilan
Coach Maud Aarts met het eventingteam van de Chinese provincie Jiangsu.
Heilan
Foto: Heilan
Training bij de Heilan Equestrian Club in China, naar voorbeeld van de Spaanse Rijschool in Wenen.
Heilan
Foto: Heilan
Maud Aarts (rechts) met collega-coaches Jeroen Bakker en Amber Kooiman bij de Heilan Equestrian Club in China.
Heilan
Foto: Heilan
Een gigantische overdekte manege van de Heilan Equestrian Club in China.