Peter maakte ballonvaarten in Europese landen als Portugal, Spanje, Italië, Engeland, Duitsland en Zwitserland. Bovendien trotseerde hij het luchtruim in Californië. ,,Bij de stad San Francisco heb je een mooie vallei met veel wijnranken. Daar serveren ze lokale champagne om je ballonvaart te vieren en nodigen ze toeristen uit om dan naar die streek toe te komen.”

IJLE LUCHT De Mexicaanse stad Leon ligt van zichzelf al op tweeduizend meter hoogte. Ook daar waagde Van Harten een ballonvaart tijdens een jaarlijks evenement bij een groot meer, waar zo’n honderdduizend bezoekers op afkomen. Dat bleek behoorlijk wennen. ,,Want in no-time zit je dan op drie kilometer hoogte, iets wat je natuurlijk niet zo gewend bent. Dan heb je met ijle lucht te maken, met minder zuurstof. In de Alpen hebben je om die reden zuurstofmaskers nodig, omdat je nóg hoger gaat.”

Als Peter van alle jaren toch een dieptepunt moet noemen, is het een minder geslaagde landing, waarbij een passagier een middenvoetsbeentje brak. ,,We hadden elf mensen mee. Je kunt zeggen dat het aan mijn harde landing lag, maar ook aan haar houding in de mand. Het waaide hard, maar zelfs toen kon je spreken van een gecontroleerde landing.”

In de Alpen heb je zuurstofmaskers nodig

Eigenlijk bestond Van Hartens balloncarrière gelukkig uit louter hoogtepunten. Het valt nog niet mee om er vijf uit te pikken, maar uiteindelijk schudt hij er zo een handvol uit zijn mouw.

ALPEN Om het jaar vertrekt Peter met crewleden van het bedrijf naar Oostenrijk om in de omgeving van Salzburg Alpenvaarten te maken. ,,Om de jongens die ons helpen een speciale ervaringen te geven boven de bergen. Dan doen we elke winter mee aan een lokaal evenement, waar dertig teams uit heel Europa voor gevraagd worden. Een week lang proberen we dan (een deel van) de Alpen over te steken.”

Dit blijft voor Peter & co elk jaar gezond spannend, omdat de bergen extra alertheid vragen. Toch is het telkens de moeite waard, vindt hij. ,,Want het geeft zulke mooie beelden, met besneeuwde toppen en overal ballonnen tegen een blauwe lucht. Dit vinden we elk jaar een terugkerend hoogtepunt.”

UIT DE LUCHT VALLEN Aziatische landen als Thailand, Maleisië en Indonesië waren vanaf 2004 een aantal jaar lang de locaties voor ballonvluchten die Peter voor plaatselijke bedrijven mocht verzorgen. ,,Ze vertrouwden dit niet toe aan lokale bedrijven. Dus mochten wij met onze spullen op hun kosten die kant op komen. Dat was een hele onderneming, want dan leverden we onze spullen in Rotterdam aan bij een schip en kwamen we daar zelf later in een vliegtuig achteraan.”

Dit was goed geregeld, hoewel Peter de Aziatische ballonvaarten wel als primitiever typeert dan hij in eigen land gewend is. Veilig was het wel.

De Nederlander merkte dat de bevolking daar erg enthousiast reageerde, omdat veel inwoners nog nooit een ballon in de lucht hadden gezien. ,,Iedereen wil daar met je op de foto, omdat je uit de lucht komt vallen. En als daar ballonnen de lucht in gaan, maken ze er een gigantisch evenement van, waar heel veel publiek op afkomt.”

De landkaarten van Aziatische landen zijn niet zo gedetailleerd als in Nederland. Peter werd weleens verrast door de fraaie natuur, met planten, bossen en vulkanen. ,,Dan was het ook de kick om een goede landingsplek te vinden, soms aan de rand van een dorp waar kinderen op een veldje voetballen. Dat waren heel mooie momenten. Natuurlijk maakten we veel foto’s, maar toen nog niet in de digitale kwaliteit. Maar goed, de mooiste momenten die je beleefde, zitten toch in je hoofd.” Peter zag zijn Aziatische avonturen als betaalde vakanties.

Iedereen wil daar met je op de foto, omdat je uit de lucht komt vallen

BRUIDSPAREN Aan zijn allereerste sponsorballon heeft Van Harten zeer goede herinneringen. De toenmalige eigenaar Storm van restaurant L’Orage, tussen Lunteren en Ede, nam in 2004 contact op om ballonvaarten te organiseren voor bruidsparen en feestgangers. ,,Na een gesprek waren ze zo enthousiast dat de eigenaar een eigen luchtballon aan ging schaffen, waar ze hun eigen gasten voor konden uitnodigen. Storm had zelf nog nooit in een ballon gezeten. Die samenwerking heeft geduurd totdat L’Orage ermee stopte en nog steeds ben ik bevriend met Betty en Rinse Storm. Het ging hen er vooral om ballonvaarten dicht bij huis te maken. Hun ballon heette toevallig ook de PH-Ede.”

Meestal steeg de ballon op bij het restaurant, waarbij vooraf en naderhand hapjes en drankjes werden genoten. ,,Zo werd het echt aangekleed en in die tijd was dat uniek. Dat was een mooi concept.”

CALAIS-DOVER Een ander hoogtepunt was de oversteek over Het Kanaal van Frankrijk naar Engeland in december 2009, vanaf de omgeving van Calais naar Dover. ,,Meestal wordt dit andersom gedaan, maar wij wilden dit graag een keer met een oostenwind doen. Dit idee was geboren in een ongedwongen gesprek met twee collega’s, waarbij we ook reddingsinstanties hadden geïnformeerd. De crew heeft ons na de ballonvaart in Engeland weer opgehaald.”

Hoewel de oversteek slechts dertig kilometer is, vond Peter het wel een geweldige ervaring, omdat hij aan alle kanten alleen maar zeewater zag. Hij vond dit niet bedreigend. ,,We hadden gas genoeg bij ons om dat te doen.”

NACHTELIJKE UREN Peter begon in 2012 aan een waagstuk door in de nachtelijke uren met zijn ballon het duister te trotseren. ,,Het opstijgen in het donker is niet zo bijzonder, en dan maximaal twee uur voordat de zon opkomt. Maar je moet altijd in het licht landen, want normaliter is dat niet in de nacht toegestaan. Dus moesten we daar speciaal toestemming voor vragen bij het Ministerie voor Verkeer en Waterstaat. Dat lukte en dus hebben we dat twee keer gedaan. ”

De mooiste momenten die je beleefde, zitten toch in je hoofd

Hierbij kreeg Van Harten assistentie van de brandweer, die met grote schijnwerpers de ballon verlichtte, zodat hij echt kon zien waar de obstakels waren en met een gerust hart kon landen. ,,In de praktijk viel het zicht erg mee, want je ogen raken gewend aan het donker.” De ballon steeg in Barneveld op vanaf de Koewei en landde twintig minuten later in de nieuwbouwwijk Veller. De tijd deed er niet zo toe, want het ging vooral op de actie in het donker. De tweede keer veroorzaakte de ballon consternatie bij een boer die op bed lag, omdat hij dacht dat zijn koeienschuur in brand stond, vanwege de aanwezigheid van de brandweer en de geluiden. ,,Een ballon had hij nooit verwacht.”

Vanuit het ministerie is deze actie niet meer toegestaan. Wél mogen ballonvaarders ’s nachts de lucht in, met de restrictie dat ze om elf uur ’s avonds opstijgen en na een uur of acht in het licht weer landen. ,,Omdat dat ontzettend lang is, doe je dat met z’n tweeën. Ik deed de nachtvaarten altijd met Coen Aalbers. Mensen denken dat je elkaar dan afwisselt om te kunnen slapen, maar dat doe je juist niet. Want je bent veel te bang dat degene die wakker is, toch in slaap zal vallen. Je houd elkaar wakker door te praten en door naar muziek te luisteren.”

Van Harten
Foto: Van Harten
Van Harten
Foto: Van Harten
De L'Orage-ballon, op de foto met eigenaren Betty en Rinse Storm
Van Harten
Foto: Van Harten
Van Harten
Foto: Van Harten
Ballonvaart in Azië.
Van Harten
Foto: Van Harten
Nachtvaart.
Van Harten
Foto: Van Harten
Overtocht over Het Kanaal.
Van Harten
Foto: Van Harten
Van Harten
Foto: Van Harten
Azie