Even dichtbij, maar voorlopig weer ver weg. Dat is het gevoel dat Maarten van Garderen overhield aan het Olympisch Kwalificatietoernooi (OKT) dat hij vorige maand met het Nederlands team speelde. Nederland won tijdens het OKT van Zuid-Korea en België, waarmee de ontmoeting met de Verenigde Staten een echte finale werd. Nederland, inmiddels vijftiende van de wereld, maakte het de absolute grootmacht, tweede op de wereldranglijst, wel lastig. In de vierde set werd zelfs een voorsprong gepakt, waarmee een vijfde en allesbeslissende set in de maak leek.

De redactie selecteert, voor u, wekelijks een aantal belangrijke en spraakmakende verhalen uit de regio.

Het kwam alleen niet zo ver. De Amerikanen bewaarden de rust, stelden orde op zaken en grepen het ticket voor Tokio 2020. ,,We wisten dat het een grote opdracht zou zijn. Wij moesten een heel goede dag hebben, de Amerikanen een slechte", legt Maarten van Garderen uit. De Renswoudenaar was tijdens het OKT op dreef. Hoogstpersoonlijk loodste hij Nederland in het eerste duel langs Zuid-Korea (3-2). ,,Helaas had de VS geen slechte dag."

Winst had een ticket voor Tokio opgeleverd. Nederland krijgt na de jaarwisseling nog één kans op het Europese OKT. Dan ligt er nog één felbegeerd toegangsbewijs klaar voor de winnaar. De concurrentie is moordend, want Europa is met afstand het sterkste volleybalcontinent terwereld. Nederland zal een stunt van jewelste moeten leveren ,,Los van die bijna onmogelijke opgave moeten we eerst zorgen dat we toegelaten worden tot dat toernooi. Daarvoor moeten we op dit EK in elk geval zo goed mogelijk presteren", legt Maarten van Garderen daags voor het EK uit.

De Europese titelstrijd wordt net als het OKT in eigen land gespeeld. Het maakt het eindtoernooi een tikkeltje specialer, legt Van Garderen uit. ,,Met allerlei filmpjes, acties op straat om het EK onder de aandacht te brengen, clinics op basisscholen; de Nevobo (volleybalbond, red.) heeft er alles aan gedaan om ervoor te zorgen dat het toernooi in Nederland gaat leven. Dat is leuk om te ervaren en het is ook leuk om daar als speler een bijdrage aan te leveren." De grootste bijdrage moet deze dagen natuurlijk van de selectie zelf komen.,,We hebben deze zomer al mooie dingen laten zien. Ik hoop dat de steun van het publiek een extra boost geeft. Dat kan net het zetje zijn om spannende wedstrijden naar je toe te trekken." Uiteraard kan Van Garderen ook rekenen op familie en vrienden uit Renswoude en Barneveld. Zij zitten op de tribune. ,,Die kans komt ook niet zo vaak voorbij, zeker ook niet omdat ik natuurlijk competitie speel in Italië."

De 29-jarige buitenaanvaller heeft afgelopen zomer veranderingen waargenomen bij Oranje. Onder de nieuwe bondscoach Roberto Piazza, geassisteerd door Renswoudenaar Henk-Jan Held, de oom van Van Garderen, zijn de 'Lange Mannen' een nieuwe episode ingegaan. ,,De sfeer in het team is beter. Andere jaren waren er wel eens wat spanningen", geeft Van Garderen aan. Hij spreekt bewust in bedekte termen. ,,Ik denk niet dat het zin heeft om oude koeien uit de sloot te halen, maar het ging in mijn beleving te vaak over dingen die eigenlijk niet belangrijk waren. Dat kwam de teamprestatie uiteindelijk niet ten goede."

Onder Piazza, opvolger van Guido Vermeulen, merkt Van Garderen dat het spelplezier is teruggekeerd. ,,Je merkt dat de sfeer is omgeslagen. Natuurlijk wordt er keihard gewerkt, de nieuwe bondscoach is enorm gepassioneerd. Je merkt aan alles dat het een trainer met veel ervaring is. Tegelijkertijd is er ook ruimte voor een grapje, voor ontspanning. Voor mijzelf werkt dat heel prettig."

Het feit dat zijn oom Henk-Jan Held in de technische staf zit, is daar niet van invloed op, benadrukt Van Garderen. ,,Dat hebben we al eerder in Oranje meegemaakt, toen Edwin Benne nog bondscoach was. We gaan daar heel professioneel mee om. Hij is lid van de staf, ik ben een van de spelers. Veel spannender kan ik het niet maken."

[KWARTFINALE] De volleybalinternational hoopt dat de revival van de volleybalmannen op het EK een vervolg krijgt. Een concrete doelstelling is echter niet uitgesproken. ,,Niet naar elkaar als groep tenminste", weet Van Garderen. ,,De focus ligt in eerste instantie volledig op de wedstrijd tegen Montenegro." Gevraagd naar zijn persoonlijke wens, dan komt hij tot de conclusie dat een kwartfinaleplaats al een mooi doel is. ,,In de poulefase wordt het echt niet makkelijk, met bijvoorbeeld de ontmoeting met wereldkampioen Polen. Ik denk ook dat de verschillen met de rest van de tegenstanders in de groepsfase niet groot zullen zijn."

Een plek bij de laatste acht zal dus sowieso niet makkelijk worden. ,,Sinds ik bij het Nederlands team zit, hebben we dat nog nooit bereikt. Het zou voor ons echt een volgende stap zijn in onze ontwikkeling", benadrukt Van Garderen. ,,Vergeet niet dat het volleybal in Europa in de breedte gewoon heel sterk is." Vorig jaar stuntte Nederland onder leiding van Vermeulen op het WK al tegen Frankrijk en Brazilië. ,,Dat was nog in de groepsfase, maar wel gewoon winst op twee toplanden." Juist dat zal Nederland ook sterken in de overtuiging dat er op het EK van alles mogelijk is.

[GELOUTERD] Over zijn eigen rol in het team is Van Garderen ook duidelijk. De passer/loper is met 29 jaar een van de gelouterde spelers. De Renswoudenaar begint met Nederland aan zijn vierde EK. ,,Die ervaring komt wel van pas. Ik weet inmiddels dat het belangrijk is om rustig te blijven en teamgenoten vertrouwen te geven, ook als het in het veld even niet loopt. Ik ben ervan overtuigd dat je daarmee jongere spelers, voor wie het soms onwennig kan zijn, vooruit helpt. Daarnaast moet je ook gewoon je verantwoordelijkheid pakken als het spannend wordt en die bal opeisen."

Het moet de sleutel worden tot een gedenkwaardig EK, hoopt Van Garderen. Hij wijst op het EK voor vrouwen dat in 2015 in Nederland plaatsvond. Dat was het moment en het podium waarbij Nederland zich dankzij het bereiken van de finale zich bij de mondiale elite vestigde. ,,Ik zeg niet dat wij zo'n kunststukje kunnen herhalen, maar wel dat er een soort van doorbraak mogelijk is. Op een goede dag kunnen we het elke tegenstander moeilijk maken."

Door: Edward Doelman.