Als ik morgen overlijd, wat zou ik dan hebben willen nagelaten? Waarover zou ik bij wijze van spreken geen spijt hebben dat ik het niet heb gedaan?'' De oud-Barneveldse stelde zich in maart 2018 die vragen tijdens een verblijf samen met haar man Rien in Spanje, na een bezoek aan hun daar studerende dochter. ,,Tijdens deze reis verbleven we ook in een airbnb in Las Negras. Daar dachten we na over onze volgende reis via onze levensloopregeling. We zouden namelijk in 2019 naar Azië gaan, die reis moest de klapper van onze levensloopopname worden. Maar'' vervolgt ze, ,,ik wilde er wel iets maatschappelijks aan koppelen.'' Die keuze bleek echter niet mee te vallen. ,,Er is zoveel leed in de wereld, dus wat moet je kiezen?'' Haar man bood uitkomst. ,,Hij zei tegen me 'choose your battle'. Ik besloot daarom voor kwetsbare honden te kiezen, en dan voor dieren die door een hel zijn gegaan.''

Omdat ze al meerdere malen in Thailand waren geweest en ze hoofdstad Bangkok als mooi startpunt zagen, 'googleden' ze naar Thaise dierenorganisaties. Ze kwamen onder meer uit bij Soi Dog ('Soi' is Thais voor 'straat') op het eiland Phuket. De in 2003 opgerichte stichting staat in zeven landen geregistreerd, waaronder Nederland en heeft als doel het welzijn van zwerfhonden en -katten in Thailand te verbeteren. ,,Die worden daar afschuwelijk behandeld. Ze worden geschopt en geslagen, vaak met ernstige verwondingen of de dood tot gevolg.''

De redactie selecteert, voor u, wekelijks een aantal belangrijke en spraakmakende verhalen uit de regio.

Het motto van Soi Dog 'Je kunt de wereld niet veranderen door een hond te helpen, maar je verandert wel de wereld van die ene hond', raakte haar, evenals een video van acteur (The Office) en Soi Dog-ambassadeur Ricky Gervais. ,,Hij zei 'je kunt wegkijken of in actie komen'. Het drong tot me door dat ik voor die straatdieren het verschil kan maken.''

ONVOORWAARDELIJKE LIEFDE Dat ze zich het lot van straathonden sterk aantrekt, komt niet helemaal uit lucht vallen. ,,Eigenlijk was ik altijd al hondengek'', vertelt de oud-Barneveldse, die vier jaar oud was toen haar ouders van Amersfoort naar Barneveld verhuisden. Ze groeide hier op en ging naar het Johannes Fontanus College. Thuis hadden ze een hond, Tinka, die heel belangrijk voor haar was. ,,Als kind was ik niet de meest zekere en in Tinka vond ik destijds een prettig maatje. Honden hebben iets onvoorwaardelijks in hun liefde.'' Haar gedachten gaan even terug. ,,Tinka was altijd bij mij in de buurt. Ik deed bijvoorbeeld mijn huiswerk op de grond, met zijn kop op mijn schoot. Maar'' , vervolgt ze lachend, ,,mijn broer Geert heeft niet veel met honden. Hij is daarentegen wel directeur van Sea Shepherd en maakt zich dus sterk voor alles wat in zee leeft. Dus 'iets' zit wel in de familie.''Je kunt de wereld niet veranderen door een hond te helpen, maar je verandert wel de wereld van die ene hond

Toen ze achttien was verliet ze Barneveld om te studeren in Utrecht. In die stad woont ze nog altijd, nu met Rien en hun kinderen Sam en Mila. Samen hebben ze twee bijzondere huisgenoten: de voormalige straathonden Torak (uit Kroatië) en Senna. Die laatste hond kreeg Claassen voor haar vijftigste verjaardag cadeau van haar man en is via een adoptieprogramma van Soi Dog in Nederland gekomen.

Soi Dog biedt geresocialiseerde straathonden aan ter adoptie, maar de stichting doet veel meer dan dat, licht Claassen toe. ,,Zij halen straatdieren van straat. De dieren worden gesteriliseerd, gevaccineerd en krijgen een medische behandeling. Daarna worden ze teruggeplaatst of ergens opgevangen en ter adoptie aangeboden. De adoptie van Thaise straathonden staat in Nederland trouwens nog in de kinderschoenen.''

ENORME PIRAMIDE Deze ,,holistische'' aanpak spreekt Claassen erg aan. ,,Sterilisatie is de 'corebusiness' van Soi Dog. Zonder sterilisatie zou het straatdierenprobleem nog veel groter zijn. Al één sterilisatie voorkomt dat er in zes jaar tijd 67.000 pups worden geboren. Dat is een enorme piramide. Tot nu toe heeft Soi Dog ruim 390.000 honden en katten gesteriliseerd. Het zou zo mooi zijn als er straks geen straatdieren meer zijn in Zuidoost-Azië, dat is ook mijn persoonlijke missie voor 2030. In dat jaar willen de Verenigde Naties zeventien doelen op het gebied van duurzaamheid verwezenlijkt hebben. Soi Dog gaat voor 'doel 15', het leven op land.''

Daarnaast zet Soi Dog zich in voor het veranderen van het beeld dat de Thai hebben van straatdieren. Claassen: ,,Er is een lokaal educatieprogramma om hen te leren dat honden en katten heel lieve huisdieren kunnen zijn en niet de nare beesten die op straat overlast veroorzaken. En sinds enige tijd kunnen de inwoners ook een sos-nummer van Soi Dog bellen als ze een ziek of gewond dier langs de kant van de weg hebben gevonden.''

HONDENVLEES Soi Dog maakt zich ook sterk tegen de handel in hondenvlees. ,,In Thailand is 'dog meat trade' nu gelukkig verboden. Honden werden levend in een gloeiendhete pan met olie of water gegooid. De bedoeling was stress te veroorzaken zodat een stofje, cortisol, wordt aangemaakt dat de smaak van het vlees verandert.'' Claassen is even stil en zegt met ironie en walging: ,,Dat is lekker.'' In enkele andere landen van Zuidoost-Azië (China, Cambodja, Vietnam en Korea) worden 80.000 honden per dag gegeten. ,,Niet voor niets zei Ricky Gervais 'nu dat ik het weet'. Want áls je dit weet en beseft, krijg je er slapeloze nachten van.''

Ze trok in Spanje de stoute schoenen aan en stuurde Soi Dog-directeur John Dalley een mail. ,,Ik gaf aan geen dierenarts te zijn, maar wel een enorme passie voor dieren te hebben. Hij bracht me in contact met Soi Dog Nederland.''

EDUCATIEBUREAU Terug in Nederland is ze direct aan de slag gegaan met het professionaliseren van het educatiebureau. ,,Soi Dog Nederland bleek vooral huisbezoeken voor adoptiehonden in Nederland te doen. Er was in feite maar één actief lid, Arlette Stuip, docente aan een school in Den Haag. Zij had voor scholieren en studenten een prachtig lespakket ontwikkeld over dierenwelzijn. Hiermee haalde ze elk jaar enkele duizenden euro's op voor Soi Dog. Omdat zij met pensioen ging, volgde ik haar op.''

Claassen, die zich helemaal zichzelf voelt in de rol van aanjager, verbinder en inspirator, ging voortvarend aan de slag om de fondsenwerving van de grond te krijgen en scholen te interesseren voor het lespakket. ,,Dit betekende contact leggen en afspraken maken met onderwijsinstellingen, een LinkedIn-account inzetten om professioneel te netwerken en tenslotte het investeren in congressen over duurzame ontwikkeling en onderwijs."Een rode draad is dat ik mijn hele leven het verschil probeer te maken: niet afwachtend zijn, maar ergens vol voor gaan

AZIËREIS Vorig jaar maakte ze met Rien daadwerkelijk de Aziëreis die ze zo graag wilden doen. ,,Ik nam zeven maanden onbetaald verlof op en we gingen naar Thailand, Laos en Vietnam om vrijwilligerswerk te doen met straathonden en te reizen. Bij Soi Dog heb ik vier weken gewerkt met honden.''

Toen ze terugkwamen, ging ze nadenken over haar toekomst. Als beleidsmedewerker cultuur bij de gemeente Barneveld had ze het weliswaar erg naar haar zin, maar ze begon wel een uitdaging te missen. ,,Het werk bij de gemeente was heel leuk, maar na achttien jaar vond ik het voldoende. Ik wilde nieuwe taken, nieuwe dingen doen.'' Ze hakte de knoop door en zegde haar baan op. ,,Een rode draad is dat ik mijn hele leven het verschil probeer te maken: niet afwachtend zijn, maar ergens vol voor gaan. Als je iets wilt, heb het lef ervoor te gaan. dat is soms spannend, maar doe het.''

BALANS In die periode bleek dat het Schaffelaartheater op zoek was naar een projectleider cultuur en samenleving. ,,Ik besloot te solliciteren en dan niet te gaan voor een baan van 36 uur, maar van 28 uur. Zo zou ik ook volop aan de slag kunnen gaan voor Soi Dog. Directeur Ronald de Wilde vond dat prima. Op maandag 3 februari start ik vol energie en ideeën en ik denk dat het een heel mooie balans gaat worden.''

Nu ze meer tijd zal hebben, wil Claassen zich in eerste instantie vooral richten op het scholenproject. In Barneveld hoopt ze dat de goede samenwerking die ze met alle dertig basisscholen en andere instellingen had op het gebied van cultuur, nu op een ander vlak kan worden voortgezet. ,,Dat zou heel mooi zijn en dan krijgen ze een prachtig en makkelijk uit te voeren lespakket over dierenwelzijn. Zo zal een student diergeneeskunde een keer langskomen om iets vertellen over sterilisatie en alle leerlingen krijgen een presentatie van mij over dierenwelzijn in Thailand. Deze presentatie gaat in nauw overleg met de school. De kinderen kunnen op allerlei manieren geld inzamelen en dit geld zal direct voor Soi Dog worden ingezet; één sterilisatie kost bijvoorbeeld ongeveer 35 euro.''

OP DE KAART Verdere doelen met Soi Dog in Nederland? ,,Ik wil Soi Dog hier op de kaart zetten. Vooral in Canada, de Verenigde Staten en Engeland is Soi Dog heel bekend. Dat wil ik hier ook voor elkaar krijgen.''

Momenteel is Claassen weer in Thailand, tot dinsdag 28 januari. ,,Ik help met het re-socialiseren van honden. Bij oude honden is het zo dat zij weliswaar gered zijn, maar waarschijnlijk niet meer geadopteerd zullen worden. Ik laat die honden uit en geef ze de aandacht die ze thuis zouden krijgen: wat spelen, verzorgen en lekker 'kroelen'. Dat is heel mooi om te doen.''

Ze geeft direct toe dat er nog een heel lange weg is te gaan voordat het lot van straathonden in Thailand en Zuioost-Azië structureel is verbeterd. ,,Maar dit werk is als een flow. Hier krijg ik altijd een glimlach van.''

Meer informatie over de activiteiten van Soi Dog Nederland is te verkrijgen via annerieke@soidog.org.

Door André van der Velde

SoiDog
Foto: SoiDog
Honden die op straat hebben geleefd worden stap voor stap geresocialiseerd. Een wandelingetje aan de lijn hoort daarbij.
Raymond Gerritsen
Foto: Raymond Gerritsen
SoiDog
Foto: SoiDog
Soi Dog
Foto: Soi Dog
Thaise scholieren krijgen van Soi Dog een les over dierenwelzijn.